미국은 여전히 “기회의 땅”이다
미국은 여전히 “기회의 땅”이다
  • 미국 취재원 이상윤
  • 승인 2020.09.17 14:44
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미국 유학생이 경험한 인턴 활동과 성장 가능성

소위 “기회의 땅”이라 불렸던 미국. 하지만 어떤 이들은 미국은 더 이상 기회의 땅이 아니라 말한다. 더 이상 외국인들에게 풍족한 재정 지원 (Financial Aid)을 해주지 않고 수많은 외국인들의 이민과 유학으로 외국인들끼리의 경쟁도 심해진 것이 한몫 할 수 있다. 실제로 예전과 다르게 미국 대학 입시 과정에서 외국인들의 Financial Aid 신청 여부에 따라 합격률이 현저히 낮아지는 것은 사실이다. 그럼에도 불구하고 지난 2년간 Grinnell College에서의 유학 생활을 통해 느낀 것은 미국은 여전히 “기회의 땅”이라는 것이다.

미국이 여전히 “기회의 땅”인 이유는 하나다. 바로 열심히 하려는 의지만 있다면 기회가 주어진다는 것이다. 1등을 하지 않아도, 또는 학점이 상위권이 아니어도 원하는 기회가 열려 있다는 것은 큰 장점이다. 한국의 경우, “열정 페이,” “무급 인턴”이라는 말이 아무렇지 않을뿐더러 소위 SKY라고 하는 최상위권이 아닌 경우 경험의 기회조차 얻기 힘들다. 기회가 주어진다 하더라도 학부 3, 4학년들에게만 한정되어있다. 그에 반해 미국은 학점, 학년, 학교에 상관없이 의지가 있고 기본 실력이 있다면 누구에게나 커리어를 시작할 수 있는 기회를 얻을 수 있다.

필자는 유학 첫 1년 동안 열심히 한 것에 비해 GPA 3.5/4.0의 속이 쓰라린 성적을 받았다. 좋은 GPA가 3.7 이상인 것을 고려하면 과연 방학 중 연구 인턴을 할 수 있을까 걱정되는 상황이었고, 더군다나 많은 인턴 프로그램은 미국 시민권을 필요로 하였다. 그래도 주의 깊게 찾아보면 외국인 학부생도 참여 가능한 프로그램을 상당 수 찾을 수 있었고, 그 중 하나였던 Caltech SURF (Summer Undergraduate Research Fellowships)에 지원하게 되었다. 전혀 기대를 않은 상황에서 놀랍게도 최종 3인으로써 인터뷰까지 본 후, 아쉽게도 최종 선발은 안 되었지만 ‘다른 인턴십에 더 지원하면 할 수 있겠다’라는 자신감이 생겼다. 결국 몇 차례의 인턴 지원 후, 지도교수님의 추천으로 International Center for Diarrheal Disease Research, Bangladesh에서 두 달 여간 연구 인턴을 할 수 있었다.

인턴 프로그램 중 시니어 연구원들과의 식사 자리

보수 또한 무시할 수 없다. 많은 프로그램들이 8-10주 동안 $4,000-6,000의 Stipend를 수여한다. 필자가 코로나 사태로 인해 2학년을 마친 여름 방학 동안 한국으로 돌아와 얼마 전까지 연구 인턴을 하며 교통비와 식비 정도만을 받은 것에 비해, 미국은 학부생의 기여를 인정하고 – 실제로 기여하도록 만들어주며 – 충분히 연구와 일에 집중할 수 있는 재정을 지원해준다. 물론 한국, 홍콩 등 다른 지역에도 학부생들을 위한 기회가 열려있지만 그 범주와 대상에 있어 미국은 문이 더 열려 있고 관대한 기준을 둔다.

연말을 향해 달려가는 지금, 시니어 학생들을 비롯한 독자들은 “좋은” 대학 선정에 있어 각자만의 우선시하는 기준이 있을 것으로 생각된다. 필자 또한 미국과 홍콩의 20여개 이상의 대학에 지원하고 합격한 대학 중 최종 진학할 학교 선정에 있어 여러 고민이 있었지만, 결국 가장 중요한 기준은 ‘실력을 갖출 수 있는 곳’이라 감히 단언할 수 있다. 요즘처럼 유학생이라는 것만으로는 큰 이점이 없는 시기에 중요한 것은 실제로 더 많은 것을 보고 깊이 배워 실력을 갖추는 것이다. 양질의 첫 커리어를 쌓을 수 있는 기회가 겨우 1학년을 마친 학부생에게 주어진다는 것은 유학 생활의 절대 적지 않은 부분이다. 미국은 여전히 “기회의 땅”으로써 유학생들을 위한 기회가 열려 있다.
 

연구 인턴 생활 중, 연구실의 모습

 



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